martes, 22 de enero de 2013

¿Qué es el Universo?-I. Años-luz, Luna, estrellas y galaxias



El Universo es un espacio muy grande donde está todo lo que podemos ver. Algunas cosas las podemos ver con nuestros ojos. De cómo podemos ver cosas que no pueden ver nuestros ojos hablaremos en otros capítulos. Cosas que podemos ver: nuestra casa, los animales, una carretera… Incluso podemos ver cosas que están fuera de la Tierra, como la Luna. La Luna está bastante cerca de la Tierra por eso se ve tan grande. Bueno, bastante cerca de la Tierra es un decir. 

Imaginad que pudiéramos dar la vuelta en coche a la Tierra. Ya sabemos que no se puede, porque en medio de los continentes hay océanos, pero vamos a poner solución a ello. Lo repetiré mejor. Imaginad que alguien hubiera puesto puentes sobre los océanos de tal manera que pudiéramos dar la vuelta a la Tierra. Como sabemos la Tierra es como una pelota muy grande. Así que si papá nos lleva de viaje en el coche en línea recta sin parar, y estuviéramos días dale que te pego con el coche, al final llegaríamos a nuestra casa de nuevo, pero por la dirección contraria de donde hemos salido. Habríamos recorrido 40.000km. ¿Cuánto es esto? Imaginad que pudiéramos ir siempre a velocidad de autopista, a 120km/h. Necesitaríamos de esta manera dos semanas sin parar para dar la vuelta a la Tierra. Pues bien la Luna está a casi 8 veces esta distancia. En coche, si hubiera una autopista entre la Tierra y la Luna, necesitaríamos  14 días x 8 veces = 112 días para ir de la Tierra a la Luna.

Un astronauta descendiendo desde el módulo lunar hacia la Luna. Los cohetes Apollo fueros los únicos que enviaron gente a la Luna. La primera misión con hombres que fue a la Luna tardo un poco más de 8 días en ir y volver. Si haces click la foto se ve más chula. Imagen de la NASA.

 
Pero esto no es nada dentro del Universo. Porque también vemos las estrellas. Y las estrellas están mucho más lejanas. Para medir estas distancias tan grandes, usamos la velocidad de la luz. A todos nos parece que la luz es instantánea, porque enciendo la luz del comedor y en el momento que doy al botón del interruptor la luz ya está ahí. Pero eso no es porque la luz sea instantánea, sino porque viaja tan rápido que no somos capaces de ver el tiempo que tarda la luz en viajar de lo rápido que va. Imaginad que con un foco muy potente apuntáramos hacia la Luna. Y que en la Luna hubiera un astronauta. Pues bien la luz va tan rápido que tardaría solo un segundo en ir de la Tierra a la Luna. Ese viaje que nosotros en coche hacíamos en 112 días, la luz, que es muy rápida, lo hace en solo un segundo. Así que el astronauta vería nuestra luz un segundo después de que nosotros hubiéramos encendido este foco ultra-potente. Por lo tanto, también la luz podría dar la vuelta a la Tierra casi 8 veces en un solo segundo.

Pero las distancias en el espacio son inmensas. Si pudiéramos apagar el sol como si fuera una bombilla. No nos enteraríamos hasta 8 minutos después. Porque la luz tarda en llegar del Sol a la Tierra unos 8 minutos. Y si encendiera de nuevo el Sol, no vería la luz en la Tierra hasta 8 minutos después. El Sol es una estrella, como las que vemos de noche, pero está tan cerca que cuando sale el Sol, lo vemos gigantesco y que hace un montón de luz. Eso si, no lo miremos directamente, porque es tan potente que nos podemos quedar ciegos para siempre. Las estrellas que vemos por la noche están lejísimos. Para que os hagáis una idea, la estrella más cercana a la Tierra, después del  Sol, se llama Alfa Centauri. Se puede ver de noche.  Y la luz, viajando a su super-velocidad, de esta estrella ha tardado 4 años en hacer su viaje hasta la Tierra para que la veamos. A la distancia que recorre en un año la luz, le llamamos año-luz. Es bastante sencillo. Seguro que habéis oído hablar de años-luz en pelis de ciencia-ficción.

La Vía Lactea, nuestra galaxia. Si te fijas salen unas rayas circulares desde "Sun". Sun, significa Sol en inglés. Ahí estamos nosotros dentro de la galaxia. Además en las rayas circulares ves unos numeros como 30.000ly. Así podemos ver la distancia en años-luz desde nuestro sol a cualquier punto de la Vía Láctea. Si haces click se ve más chulo. La imagen es de la NASA.


Pero esto es nada. Si el sol fuera un grano de arena de la playa, el número de soles en nuestra galaxia sería en como todos los granos de arena de la playa. Son muchísimos. Hay un número difícil de entender de estrellas en nuestra galaxia. Hay 400.000.000.000 (cuatrocientos mil millones)  de estrellas y solo un granito de arena sería nuestro sol, la estrella que  ilumina nuestra casa, la Tierra.

Si pudiéramos ver todas las estrellas de nuestra galaxia y contáramos una estrella cada segundo, necesitaríamos vivir casi 160 veces para contar todas las estrellas de nuestra galaxia. 

Hemos hablado de Galaxias. Las estrellas en el universo se unen en grupos llamados galaxias. Así que hay zonas del Universo donde no hay estrellas y están vacíos y zonas donde se juntan un montón de estrellas. Nuestra galaxia se llama Vía Láctea. 

¿Si una galaxia es una playa de estrellas (granitos de arena)? ¿Cuántas playas (galaxias) hay en el universo? Si ya nos costó entender la cantidad de estrellas que hay en una galaxia, esto os va a alucinar más. Porque en el universo hay un montón de galaxias. Hay otro número difícil de imaginar: 100.000.000.000 (cien mil millones) millones de galaxias. Si cada galaxia es una playa y cada granito de arena es una estrella, no cabrían en una Tierra todas las playas que necesitamos para representar todas las galaxias. Y no cabrían en la Tierra los granitos de arena que necesitamos para representar todas las estrellas que hay en el Universo.

Pero para no hacerlo largo, hoy lo dejamos aquí. Ya que para explicar el universo, lo haremos en varios capítulos.


Para los padres

La distancia de un lado a otro de nuestra galaxia es de 100.000 años luz. Las galaxias a su vez se unen en lo que llamamos grupos locales. Y estos grupos locales forman una inmensa red por el universo, como “cables”. Hay espacios por donde pasan estos cables y espacios bastante vacíos. Este tema es complejo ya que las distancias y cantidades son difíciles de imaginar no ya para un niño, sino incluso para nosotros los adultos. El universo además se está expandiendo. Pero primero terminaremos de explicar que es el universo. Ya habrá tiempo de explicar el sistema solar, el big bang y la expansión del universo. Al final tenemos  que conformarnos en pensar que el Universo es algo realmente inmenso y que, como se suele decir, no somos nadie.

Podéis buscar más información en Wikipedia:
Y si vuestro hijo tiene mucho interés en cómo funcionan las estrellas hay una web muy buena llamada El Tamiz, con una serie sobre las estrellas llamada: La vida privada de las estrellas.

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